Kua mi, jeg takker deg

Laktoseintoleranse er en svært vanlig matintoleranse blant voksne i de fleste populasjoner verden over, med unntak av de med opphav i Nord-Europa og noen deler av Afrika. Intoleransen skyldes liten, eller ingen, aktivitet av enzymet laktase. Enzymet forekommer normalt i tynntarmens slimhinne hos spedbarn, men aktiviteten avtar etter ammestadiet. Det antas at omtrent 60% av verdens befolkning har redusert laktase-aktivitet, og i Asia så mange som 95%. Vi skal nå ta for oss hvorfor dette enzymet er viktig.

Laktose, også kalt melkesukker, er et karbohydrat som finnes naturlig i melk fra alle pattedyr. Laktose er et disakkarid, det vil si et molekyl som er sammensatt av to enkle sukkerarter, kalt monosakkarider. I laktose er disse monosakkaridene galaktose og glukose, som er bundet sammen med en såkalt glykosidbinding, slik man ser på figuren under. Når laktose passerer gjennom tynntarmen, vil laktase bryte bindingen mellom galaktose og glukose, slik at monosakkaridene kan tas opp over tynntarmen.

Mangler man laktase vil ikke laktose kunne brytes ned, og resultatet blir en redusert evne til å fordøye dette melkesukkeret i tynntarmen. Som følge av dette fortsetter laktose videre til tykktarmen. I tykktarmen vil tarmbakterier bryte ned laktose, og det dannes gasser og stoffer som kan irritere tarmen og gi de plagene vi forbinder med laktoseintoleranse.

Hvorfor er forekomsten av laktoseintoleranse så lav i noen områder av den vestlige verden? For rundt 10.000 år ble husdyrhold vanlig i Europa, og man begynte å temme dyr som sau, geit og storfe. Hele dyret ble utnyttet, også melka. De som kunne fordøye laktose i voksen alder fikk en stor fordel, da melk er fullt av næringsstoffer! Naturlig seleksjon førte til at disse genene ble videreført til kommende generasjoner. Resultatet er at etterkommere av disse bøndene ofte ikke er laktoseintolerante.

Laktoseintoleranse må ikke forveksles med melkeallergi, som innebærer at immunforsvaret reagerer på et eller flere av proteinene i melk. Dette skjer fordi cellene som er involvert i kroppens immunforsvar, antistoffene, anser proteinene som fremmede.